PROVINCIA DE EUROPA CENTRAL  

P. Thomas Klosterkamp OMI

Wilhelm Josef Henkel, más conocido como Willi, nació el 17 de enero de 1930 en Wittges, en el condado de Fulda, Alemania. Aparentemente, ya de niño mostró interés en el sacerdocio católico. De hecho quería ser sacerdote misionero.

Willi, de niño, conocía la comunidad oblata de Hünfeld, a menos de 20 km de su casa. No es de sorprender, por tanto, que Willi escogiera a los Oblatos. El 25 de abril de 1952 hizo sus primeros votos como oblato.

El H. Willi Henkel fue enviado a Roma en el verano de 1952 para estudiar en el Escolasticado Internacional de los Oblatos. En sus memorias puede leerse: “En Roma viví en una comunidad de cerca de 100 estudiantes oblatos de todo el mundo. La Segunda Guerra Mundial había tenido lugar hacía sólo siete años. Sin embargo, como alemán, encontré un gran espíritu de fraternidad…” En 1955 obtuvo una licenciatura en filosofía en la Universidad Pontifica Gregoriana, seguido de una licenciatura en teología en 1959.

El 1 de noviembre de 1960, el joven P. Henkel fue enviado a estudiar misionología en la Universidad Westfälische-Wilhelms de Münster. El P. Henkel fue ordenado de regreso a Roma antes de la graduación, el 9 de mayo de 1965. El P. Henkel trabajó primero como formador en la Casa general de los Oblatos de Roma a la vez que ejercía de colaborador en el Secretariado para la Misión de la Administración general.

Tras la muerte repentina del archivista de la Pontificia Congregación para la Evangelización de los Pueblos, el P. Nikolaus Kowalsky, OMI (1911-1966), el 6 de junio de 1966, era necesario encontrar un sucesor para el equipo de la editorial Vaticana de los archivos misioneros “Bibliotheca Missionum» y “Bibliografia Missionaria”. El P. Henkel, con 36 años, fue elegido, entrando a formar parte de una larga tradición de misionólogos alemanes oblatos.

El 1 de junio de 1972, fue nombrado Director de la Biblioteca de la Pontificia Congregación para la Evangelización de los Pueblos. Entre 1979 y 1980, el Padre Henkel, nuevo bibliotecario, llevó a cabo el traslado de la biblioteca desde el histórico Palazzo di Propaganda Fide in Piazza di Spagna hasta la nueva sede de la misma en la Universidad Pontificia Urbaniana en la colina del Gianicolum. En el nuevo edificio, el P. Henkel fusionó las dos bibliotecas, la de “Propaganda” y la de la “Urbaniana”.

El segundo proyecto de modernización, del que el P. Henkel fue responsable entre 1993/1994, fue la digitalización de la biblioteca. Para el año 2004 había ya más de 100.000 títulos accesibles digitalmente. Este proceso facilita inmensamente su uso para los estudios universitario, ya que la Urbaniana tiene un número de seminarios e institutos educativos afiliados por todo el mundo, especialmente en los países llamados de misión.

La bibliografía personal del P. Henkel incluye, entre 1968 y 2008, más de 90 artículos sobre temas varias de la misión, de investigaciones misionológicas, de historia de la misión de los Oblatos, de la teología de Henry Newman, además de la historia misionera de América Latina y del Vaticano. En 1991 el P. Henkel fue nombrado consultor de la Congregación para la Causa de los Santos. Aquí trabajó entre otras cosas, en la causa de beatificación Juan XXIII (1958-1963).  También fue miembro fundador del Consejo Asesor de la Revista de Medios, Ética y Comunicación en la Iglesia y en la Sociedad, “Communicatio Socialis”. Al mismo tiempo, fue consejero científico del “Centro Bibliográfico Internacional de Cambridge”. Fue miembro de la “Asociación Internacional para los Estudios Misioneros” entre 1980 y 1990. También participó como miembro de la Sociedad para la Historia de los Concilios”, del “Instituto Internacional para la Investigación Misionera”, de la “Asociación Internacional de Misionólogos Católicos”, y del “Instituto Romano de la Sociedad Görres”. En 1980 y en 1988, organizó sendos congresos internacionales de misionología en Roma, en la universidad Urbaniana.

El P. Henkel recibió diversas distinciones. Fue miembro honorario de la “Sociedad Alemana de Misionología”. En 1990, fue condecorado con la “Orden del Mérito de la República Federal Alemana”. El 8 de diciembre de 2000, recibió un doctorado honorario de la Universidad Católica de América en Washington D.C., EE.UU., junto al P. Josef Metzler, desde 1984 Prefecto de los Archivos Secretos Pontificios. El 29 de julio de 2001, el P. Henkel fue condecorado Caballero Honorario de la Universidad de Salta, en Argentina.

A finales del año 2000, el P. Henkel se retiró. Su salud se había resentido mucho desde 1996. Sin embargo, se mantuvo activo en la vida de comunidad hasta el final. Cuando el virus COVID-19 entró en la comunidad oblata de Hünfeld, el 14 de noviembre de 2020, el P. Henkel fue uno de los primeros en quedar infectados. Su avanzada edad le impidió hacer frente a la enfermedad. Falleció el 19 de noviembre de 2020, poco antes de medianoche.